The Spirit of Forró in Regensburg: A Community Without Leaders and Followers

I believe it was in one of the shade-providing workshop tents at the Forrómania Festival 2019 in Portugal when our French teacher, Marion Lima, uttered the following sentence: “For me, there are no leaders and followers; for me, we are all dancers.”

Surely Marion deliberately chose her words provocatively. After all, we had just successfully navigated past the “Ladies-Gents era” of Forró and settled on those more modern terms. Consequently, I immediately felt a certain resistance building up inside me against this statement. At the same time, I found myself delving into philosophical contemplation about Forró.

Today, in the Forró group in Regensburg, there are indeed only a few leaders and followers left among the dancers.

In the minds of devoted Forro dancers, this probably reads as if organized Forró dancing in Regensburg is no longer possible. Is the dance floor now ruled by a chaos of dance roles? Of course not. Quite the opposite is true: many things have become much easier and better. Allow me to explain what I mean by “there are no leaders and followers,” highlighting the advantages while acknowledging a small drawback. 

Larks and Robins

My goal in this article is NOT to question the meaningfulness of dance roles in Forró. In my view, there are certainly certain “technical” responsibilities:

1) One person is responsible for a certain dynamic framework in dance (usually called the leader). 2) One person aligns their movements with this “framework” and is responsible for actively seeking information about this framework (typically called the follower).

These are rather broad, incomplete summaries of the areas of responsibility. The terms “Leader” and “Follower” do not perfectly capture the essence of these roles, as they falsely suggest an exclusive set of tasks. In reality, Leaders often need to follow their Followers in various aspects, while Followers can exert influence on the Leader’s dance through different means. This conceptual discrepancy could be addressed by redefining the roles based on their initial positioning in the dance, as proposed by Graf, Sonja (2022) and Snyder (2019). According to these sources, this approach would simplify matters by establishing a fixed starting position and using more neutral terminology such as “Larks” for the left position and “Robins” for the right position.

The term designation, however, is only a secondary aspect of this article, which undoubtedly deserves its own comprehensive explanation. Therefore, and for the sake of easier understanding, I will continue to use the terms “Leader” and “Follower” within the scope of this article.

Identification with the role

The crucial point for the absence of leaders and followers in Regensburg lies elsewhere: the identification with their respective roles. In the Forró classes held in this historic city, ALL participants learn both leading and following equally. While this idea may not seem particularly groundbreaking, those who have experienced dancing in Regensburg understand its profound impact. Here, everyone dances with one another – men dance with men, women dance with women – and even by convention, men dance with women. However, unlike the conventional norm found elsewhere of 30 mixed-gender couples and one same-gender couple, here it is a vibrant medley of partners dancing together.

That works brilliantly. In addition to the diverse couple culture, there are other phenomena: For example, it’s not only about asking for a dance, but also about inquiring the preferred (starting) role. Subsequently, most couples dance at least two songs in a row so that both constellations can be tried out. However, when there is a workshop with external Forró experts, and they request a division between followers and leaders, chaos finally breaks out. How to make a quick decision when you’re used to enjoying both worlds?

The Forrozeir@s in Regensburg no longer identify themselves primarily with the role of dancing, but rather with Forró itself. This shift in identification has had valuable implications for our community:

4 Reasons for Our Method

Why is this good for the Forró scene and for individual Forrozeir@s? There are several reasons: 

The first, and a very important point, is the independence of the small Forró scene from the presence of a specific role at events. By definition, there is no party, no workshop where there are too few leaders or followers present. There is absolutely no awareness that this problem could even exist.

Secondly, the individual dancers have more freedom. By experiencing both perspectives of the dance technique, one gains a better understanding of it, enabling them to consciously apply it and make conscious decisions about which role they prefer to dance in at any given moment. In addition, this already brings more variety to Forró journeys right from the beginning of dance evenings.

Thirdly, the learning curves converge: the role of the follower is initially gratifying in terms of learning speed, but later, when it becomes particularly exciting, but demanding, it usually leads to many setbacks. On the other hand, the leader has to adapt to a flatter learning curve at the beginning and benefits from it later on. As a result, a pleasantly constant learning curve emerges. However, this argument also includes the biggest (and as far as I know, the only) disadvantage: one has to learn both sides in every lesson. While this has the desired positive effects of a balanced learning curve, it is also cognitively demanding. The frequent switching back and forth can be quite challenging for Forró beginners. They don’t progress as quickly in terms of content and do not achieve the same technical successes at the same pace. Nevertheless, I believe that in the long run, the aligned learning curves will pay off.

Fourthly, I believe that this model contributes to a desexualized expectation in Forró. Although a few people don't understand it, dancing Forró is simply and only about dancing Forró. When moving together to the music, the main focus should be on experiencing and enjoying the dance together. This is possible regardless of one’s gender attraction. A dance doesn't necessarily have to be sensual, romantic, and passionate, but can also be cool, friendly, and playful. By emphasizing the friendly and playful aspects of the dance, a trusting and accessible atmosphere is created where everyone can participate regardless of gender, sexual orientation or relationship status. This doesn’t prevent getting to know each other or engaging in respectful and sensual dancing. These types of dancing are certainly not enemies of Forró; it’s just an uninformed approach that is.

Criticism of the current state

The smaller the Forró community, the more important I consider this change because it makes it more independent of individuals. At the same time, I believe that the Forró community as a whole would benefit greatly from it. When I visit certain festivals, too often I see the same picture as ten years ago: men leading and women following. With only a few exceptions (mostly consisting of women) and depending on the Forró city. In general, there is still the same identification of gender with roles, even though it is now referred to differently. There are still odd looks when I, as a man, dance with another man at a party. They are decreasing in number, but they still exist.

It catches my attention every time I venture beyond the confines of the Regensburg Forró bubble (or its closely intertwined counterpart in Jena). The experience becomes increasingly peculiar. It feels odd to be the sole man among followers during classes, or to never be asked whether I prefer leading or following at parties (or receiving a predictable response each time). Progress is being made, albeit at a slow pace. However, it is crucial to stress that change takes time. Ultimately, each Forró community must chart its own course and determine what path is best suited for them. At present, there are no immediate plans in Regensburg to alter their foundational approach. Nevertheless, alternative options do exist.

How about implementing a rule that Forró newcomers start with a follower course before progressing to the next level as leaders of the new generation? This model would evenly distribute the experience curve in dance roles, while utilizing a gentle learning curve for followers at the beginning. I am confident that in the future, more and more Forró groups will experiment with these or similar models. I believe the time is ripe for it!

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  1. Vielen Dank dafür, dass du einen Einblick in deine Gedankenwelt gewährst.

    Ich sehe die Entwicklung in der Forró-Gemeinschaft hier in Regensburg kritisch. Allerdings spiegelt sie eine Entwicklung wider, die in allen Forró-Gemeinschaften zu beobachten ist.

    Es ist wichtig, neue Dinge auszuprobieren und sich weiterzuentwickeln. Doch wenn Rollenbilder und Erwartungshaltungen aufgelöst werden, kann dies dazu führen, dass sich Menschen mit unaufrichtigen Absichten anziehen – besonders Männer. Einige Männer glauben, dass sie sich besonders freundlich, hilfsbereit und nett verhalten müssen, um die Aufmerksamkeit oder Zuneigung von Frauen zu gewinnen. Sie sagen, deswegen nur “ja und Amen” zu Frauen. Und jede Idee, so abstrus wie sie auch sein könnte, wird zugestimmt.

    Insgeheim mögen sie diese Verhaltensweise nicht. Insgeheim wünschen sie sich, die dominante Seite einzunehmen, schämen sich jedoch für ihre Wünsche, auch in Bezug auf ihre Sexualität, die jedoch ein natürlicher Teil des gesellschaftlichen Tanzes ist. Schließlich haben viele Menschen auf der Tanzfläche jemanden kennengelernt und sind mit dieser Person nach Hause gegangen. Ob nur für ein paar Stunden, eine Nacht, ein paar Monate oder für immer.

    Die Forró-Gemeinschaft erlebt seit einigen Jahren einen starken Zustrom von Neulingen. Diese sind oft noch nicht mit den Gemeinschaftsnormen vertraut, reden jedoch darüber, wie Dinge gemacht werden sollten. Die Neulinge wiederum erzählen den ganz Neuen, wie alles läuft. Dabei gehen die Stimmen der erfahreneren Mitglieder unter, und das, was die Gemeinschaft ursprünglich attraktiv gemacht hat (immerhin sind die Neulinge aus bestimmten Gründen gekommen), verändert sich. Dies kann zu einem Effekt ähnlich einem “Internal September” führen.

    In Kombination mit der zuvor beschriebenen Entwicklung, die mehr Männer anzieht, die am “Nice-Guy”-Syndrom leiden – also unattraktive Männer –, zieht es auch weniger attraktive Frauen an.

    Es entsteht eine Art Abwärtsspirale, in der Menschen in ihrer Unattraktivität miteinander konkurrieren. Nice Guys sehen sich bestätigt und werden noch nicer. Dadurch leidet die Qualität der Forró-Gemeinschaft und des Tanzes. Anstatt diese Herausforderungen anzugehen und zu lösen, wird neu definiert, was als guter Tanz gilt. Es geht nicht mehr darum, wer am besten tanzen kann, sondern darum, wer die traditionellen Konzepte am besten dekonstruiert. Dies führt nicht zu Innovation oder Neuem.

    Forró kam einst nach Europa, doch die aktuelle Entwicklung scheint seinen ursprünglichen Geist zu verändern.

    1. Hallo Jan,
      Warst Du denn schonmal bei uns beim Tanzen? Wir können Dich leider gerade nicht zuordnen und Deine Nachricht hat uns (das Regensburg-Team) ziemlich überrascht… Uns ist bewusst, dass es Argumente gegen unser Modell gibt (wie oben angesprochen). Ich glaube allerdings nicht, dass Deine Anführungen gegen das Modell sprechen. Ich versuche mal ausführlich zu begründen, warum:
      – Inwiefern sollen Menschen mit unaufrichtigen Absichten angezogen werden, dadurch dass Rollenbilder und Erwartungshaltungen aufgelöst werden? Genau das Gegenteil ist der Fall. Die Erwartungshaltung, dass es beim Forró darum geht, eine*n Partner*in zu finden, wäre ein Problem und zieht Menschen an, die nur tanzen, WEIL sie auf Partnersuche sind. Der Forró, so wie wir ihn verstehen, ist gut um, bewusst neutral formuliert, andere Menschen kennenzulernen. Man lernt auch in der Arbeit Leute kennen. Finden sich da neue Paare? Sicher ab und an. Ist es deshalb eine Partnerbörse? Ganz sicher nicht. Beim Forró ist es auch so. Man tanzt, und lernt viele Leute kennen. Klar, kann es da sein, dass es mal ‘matcht’, aber das muss auch nicht sein. Vielleicht findet man auch einen Kumpel, oder sogar einen richtig dicken Kumpel. Und vielleicht will man auch gerade gar keine tieferen neuen Verbindungen finden, sondern einfach nur tanzen. Das ist finde ich eine Erwartungshaltung, wie sie sein sollte.
      – Ich denke, es ist eine allgemeine soziale Qualität, geschlechtsunabhängig, sich gegenüber anderen freundlich, hilfsbereit und nett zu verhalten. Niemand sollte, um die Zuneigung einer anderen Person zu gewinnen, etwas zustimmen, das sich nicht richtig anfühlt. Bei einer Interaktion ist es wichtig, dass man sich selbst und die andere Person gleichermaßen respektiert.
      – Woher nimmst Du die Aussage, dass Sexualität ein natürlicher Teil des Tanzes ist? Musik und Bewegung sind per Definition natürliche Teile des Tanzens. Ich könnte dagegen eine ganze Reihe an Argumenten anführen, warum Sexualität KEIN natürlicher Teil des Tanzens ist: Was ist mit Kindern, die tanzen? Geht es beim Tanzsport um Sexualität? Ging es bei den Anfängen des Gesellschaftstanzes um Sexualität? Wie passt das zusammen, wenn man mit seinen Eltern tanzt? Sexualität ist ein natürlicher Teil von jeder Person, nicht aber vom Tanzen.
      Überall dort wo man Leute kennenlernt, kann man potenziell auch eine*n Partner*in finden, auch beim Tanzen. Ich habe meine Partnerin auch beim Tanzen kennengelernt. Für uns hat sich auf der Tanzfläche dadurch nichts verändert.
      – Du meinst wahrscheinlich »Eternal September«: Übersetzt, es gibt so viele Neulinge, dass es zwangsläufig auch viele unerfahrene Leute gibt, die Wissen übermitteln. Ich habe allerdings überhaupt nicht den Eindruck, dass auf die Erfahrenen nicht gehört wird. Überhaupt nicht. Es läuft vielleicht nicht immer überall perfekt (tut es aber bei den Erfahrenen auch nicht), aber was ich sehe, ist, dass auch das, was die ‘Erfahrenen’ sagen, kritisch hinterfragt wird. Und das finde ich klasse. Tatsächlich ist das überaus typisch vom Forró und eine riesige Stärke. Dazu kommt demnächst ein eigener Blogartikel. Forró hat sich immer weiterentwickelt. Sowohl in Brasilien als auch hier. Das ist ganz normal für Kultur und sehr gut so. Man kann Kultur nicht konservieren!
      – Unattraktivität… Ich finde es müßig, da eine Diskussion anzufangen. Generell denke ich, dass jemand der/die nett ist und tanzen kann, auf der “Attraktivitätsskala” deswegen nicht absinkt. Aber das hat definitiv nichts mit Forró zu tun. Ich sage immer, „Nette Menschen ziehen nette Menschen an.“ Und ich weiß auch, dass diverse (in der Regel) Frauen dem Forró den Rücken gekehrt haben, weil dort Menschen waren, die sich nicht korrekt verhalten haben. Ohne jede Frage ist das das massiv größere Problem. Wenn eine Abwärtsspirale entsteht, dann die, dass keine netten/attraktiven Menschen in einer Szene tanzen, weil es einige wenige gibt, die nicht wissen, wie sie respektvoll mit den anderen Menschen dort umgehen müssen.
      Wenn alle freundlicher, netter und respektvoller werden, sehe ich keine Probleme und keine Teufelskreisläufe.
      Der Forró ist ein Tanz der Verbindung. Das wichtigste für eine ehrliche, tiefe Verbindung ist Respekt. Ohne Respekt keine Verbindung. Der Forró in Brasilien verbindet auch nicht nur Männer mit Frauen. Der Forró ist (ganz ursprünglich) vor allem eine Party, bei der alle mit allen das Leben feiern. Warum sollten wir die Geschlechter dann beim Tanzen trennen?
      Ich sage Dir, wie es ist: Seit ich Forró tanze, habe ich jede Menge über sozialen Umgang, über gesellschaftliche Normen und über Kultur gelernt. Ich kenne es, wenn sich in einem Widerstand gegen eine Idee aufbaut. Ich habe mich am Anfang auch ein bisschen gegen die Leader/Follower Bezeichnung gewehrt – ich war es eben anders gewohnt und habe gebraucht um die Probleme zu erkennen. Immer wieder wehre ich mich innerlich gegen bestimmte – vor allem gegensetzliche – Ideen. Generell ist das eine gute Sache – so werden beide Seiten getestet, und in den meisten Fällen bleiben die Ideen übrig, die der Diskussion besser standgehalten haben.
      In diesem Sinne, danke für das Teilen Deiner Meinung und beste Grüße,


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